國家元首國家的代表象徵,履行宪法賦予之權力和義務。君主立憲制下,國家元首是君主,稱號包括國王女王天皇蘇丹等。共和制下,國家元首通常的称号是總統,亦有其他稱號,例如部分社會主義國家名義上的元首被稱作國家主席國務委員會主席。也有以最高国家权权力机关首长作為國家元首的情況,例如文化大革命時期廢除國家主席中華人民共和國,1998年修憲取消國家主席朝鮮和實行總統制以前的前蘇聯等。視乎各國政治體制,國家元首未必有行政權,除總統制及雙首長制的國家元首外,不少國家元首僅是位高權不重的名譽職務,只具有象徵意義,不掌握實權,例如日本天皇君主立憲制)、德國總統議會制)等。而在部分社会主义国家中,遵循“三位一体”制度下的国家元首制,執政黨總書記、兼任国家元首、軍事統帥,以获得代表国家的身分和軍事統帥權,但國家元首職務的權力和地位仍在執政黨領袖之下。例如中国[註 1]朝鮮越南老挝苏联东德等社会主义国家。

「元首」一詞由來

「元」有最第一、初始之意,「首」即頭,比喻君主、領袖。《尚書·虞書·益稷》中,數次以「元首」代指君主,「股肱」(大腿和胳膊)代指百官。《幼學瓊林》解釋說:「天子尊崇,故稱元首;臣鄰輔翼,故曰股肱。」

後世多用《尚書》典故,稱君為元首,臣為股肱。如魏徵《諫太宗十思疏》:「凡百元首,承天景命。」

晚清時借以翻譯Head of State英语Head of State,因英語head意與「頭」相通。

總統制下的國家元首

總統制下的國家元首通常由選舉選出,是行政機關的首長,獨立於立法機關。屬行政機關的政府只向總統負責,總統有權任命和解僱而無需經過議會,因而有相当大的行政权。

一些總統制國家(例如美國)的國會可決定是否贊同主要官員的任命、討論候任人是否合適,但沒有權批准或否決任命。任命後的主要官員不必向國會集體負責,與議會制的問責不同。

有些接近總統制的國家設有「总理」一職。這些「總理」的政治影響力通常不大,有些更只是管理人員而並非政治家。與內閣制的總理(或稱首相)不同,總統制的「總理」沒有憲法賦予的實權,政治地位比較低,通常負責政府日常運作,並只向總統負責,而不是議會。簡言之,內閣制下的總理領導執政黨和政府;總統制下的總理卻是服務政府,如其他官員一樣,可能隨時被解職。

美洲國家普遍採用總統制美國是其中的代表。雖然大部分的總統由民主選举產生,也有部分國家元首是發動政變起义奪權而產生(如古巴革命後出任總理菲德尔·卡斯特罗)。總統制的特徵是行政機關的权力普遍较議會大,總統作為国家元首和政府首腦,具有相当大的行政权,若无立法及司法的制衡,總統與君主獨裁制可有相似的地方。

美國的總統制源自18世紀英國西敏制。當時英國君主的權力仍然很大,通過內閣控制英國政府國會無權過問。所以有人認為,現代的總統制事實上承襲自18世紀欧洲的「舊制度」。直至1868年,美國總統安德鲁·约翰逊受国会弹劾,幾乎丟職,總統權威受削,但隨著很多歐洲國家的政治制度從行政(首長)主導發展成國會(內閣)主導,曾有人預測美國會跟隨歐洲模式,從總統制漸變為半總統制甚至內閣制,令美國眾議院議長成為權力核心,變為名義上的美國總理,但這一假想最终並未实现。20世紀初西奥多·罗斯福伍德罗·威尔逊两位总统的領導令美国總統这一职位重建及增強政治影響力,使總統成為美國的象徵。

議會制下的國家元首

議會制(又稱內閣制)的國家中,國家元首(君主立憲制下的君主議會共和制下的總統)只是國家的象徵,理論上擁有行政權力(所以英國政府目前稱為女王陛下政府,即理論上政府是屬於君主的,而不是議會的)。事實上,憲制經歷漸進的演變,由首相總理領導的內閣行使實際權力,首相或總理由國會選出,內閣向國會負責,必須得到國會大多數的支持,國會有權向首相或總理領導的內閣提出信任動議。因此,政府內閣代元首處理行政事務,但向國會問責。但議會制下的國家元首往往保留若干傳統以及憲制特權,例如英国女王在現行英國君主立憲制當中具備咨詢權、褒奬權及警告權,部份國家的總統仍擁有解散國會的有限權力。此外,英國首相還必須每周會見女王,匯報政務以及咨詢女王意見。在一些特殊問題上,女王甚至會行使其警告權,這種每周會面是正式且嚴肅的。對首相來說,與女王的會面可能要比接受下議院質詢更加重要,因為首相給女王的彙報往往更加詳細和坦誠。

議會制國家中,以往憲法賦予國家元首很大的行政權力,有如總統制下的總統。隨著時代變遷而演化出的問責制,各國國家元首的性質常是象徵性

英聯邦國家的議會制依據一系列的憲法條文、不成文法、慣例、樞密院令英王制誥等運作。總督在特殊的情況下可能有額外的權力,例如1975年,澳洲爆發憲政危機,澳洲總督約翰·柯爾解除澳洲總理高夫·惠蘭的職務。

國家元首會因為國家陷入危機的情況下,濫用大權。1922年,含糊過時的意大利王國憲法讓國王维克托·伊曼纽尔三世能夠在有爭議的情況下任命贝尼托·墨索里尼大臣會議主席(總理)。

1940年,納粹德國進攻比利時,國王利奧波德三世德軍投降,違反首相于贝尔·皮埃洛的意見,當時首相決定遷往英格蘭組織流亡政府。利奧波德三世認為他要根據登基時的宣誓,對他的政府負責,而他判定,他的政府對抗德國是錯誤的,會損害比利時的國家利益,於是他代表國家,投降德國。第二次世界大戰後,雖然經投票後比利時的人民容許他續任,但由於他的做法引起的爭議不斷,最終只好禪讓王位予其子鮑德溫一世

半總統制下的國家元首

半總統制又稱雙首長制,兼具總統制和內閣制的特點,政府需向總統國會負責。根據法國現行的法蘭西第五共和國憲法,總統任命總理,需要得到眾議院(Chamber of Deputies)支持。所以當國會被反對派控制時,總統只能從反對派中揀選總理,稱為共治(Cohabitation)。例如,1980年代,左派的法國總統弗朗索瓦·密特朗任命了新戴高樂派(右派)的雅克·希拉克為總理。(法國的「共治」通常由總統負責制定國家的國防、外交政策,總理則負責國內的內政。)有些國家的政制逐步演化成類似半總統制,甚至總統制,例子有第一次世界大戰後的魏瑪共和國。魏瑪共和國的憲法規定,聯邦大總統任命的內閣要向國會(Reichstag)負責,但民選總統在緊急情況下可運用很大的酌情權。最初總統只是象徵元首,政務由國會主持。但由於當時社會動盪不安、政局不穩,總統開始運用緊急權力。1932年,權力嚴重失衡,就算總理在國會得到支持,總統興登堡也能隨意廢立。最後,興登堡沒有諮詢國會,利用職權任命了阿道夫·希特勒當總理,造就了納粹的獨裁統治。採行半总统制的國家或政權尚包括中華民國俄羅斯波蘭等。

社會主義國家的國家元首

社會主義國家奉行一黨執政黨國體制執政黨領袖總書記第一書記等)擁有高於國家元首的權力和政治地位,一般情況下被視為黨和國家最高領導人。在很多情況下,政黨領袖會兼任國家元首或政府首腦的職務,以獲得代表國家的身份從事外交活動,但在國內更多強調其黨首的身份。中華人民共和國越南老撾古巴的國家元首稱為國家主席,2019年10月之前古巴的國家元首正式職稱為國務委員會主席朝鮮在2016年前憲法上以最高人民會議常任委員會委員長為外交上的國家代表;2016年之後為國務委員會委員長。而作為世界上第一個社會主義國家的蘇聯本身沒有設置獨立的國家元首職位,以最高蘇維埃主席團主席作為集體元首的代表,直到蘇聯解體前的1990年設立蘇聯總統職務。除此之外,羅馬尼亞社會主義共和國波蘭人民共和國南斯拉夫社會主義聯邦共和國等國都曾在中後期設置“總統”職務作為國家元首代表本國。

無行政權力的國家元首

無行政權力的國家元首完全沒有實權,通常称之为虚位元首。在不同的國家,這些元首的權力和職責各異。1970年代,瑞典通過現代憲法,瑞典國王議會的一切權力被廢除。但內閣每月仍會向國王在王宮內正式匯報。相反,無實權的愛爾蘭總統要接觸內閣官員需經過總理辦公室安排,但總理仍會向總統匯報;總統不能取得政府文件。

值得注意的是1982年第五届全国人民代表大会第五次会议通过了中华人民共和国成立后的第四部《宪法》,即《八二宪法》,在国家机构一章中恢复关于中华人民共和国主席的规定,重新设置自《七五宪法》废除的国家主席、副主席职务[2],但取消了《五四宪法》中赋予国家主席的两项职权,包括召开最高国务会议和担任国防委员会主席,失去了宪法赋予的行政参与权、立法提案权和名义上的军事统帅权,也不再设立作为国家主席办事机构的中华人民共和国主席办公厅[3][4]。在八二宪法审议过程中,邓小平指出:“还是要设国家主席,有国家主席代表国家比较好,但是对国家主席的职权可以规定得虚一点,不要管具体工作,不要干涉具体政务”。[5]虽然自1993年开始,国家主席由中共中央总书记中央军委主席担任,不过国家主席职务的本质上还是属于虚位元首。2018年的宪法修正案取消了国家主席的连任限制,不过没有增加其任何权力。

無行政權力的國家元首在20世紀出現。

著名的例子包括: