沧龙超科(Mosasauroidea)又稱滄龍類,是一類是適應水生、半水生都非常成功的海洋蜥蜴,為中生代海洋中最后的顶级掠食者。滄龍類擁有堅固的翼骨齒即上顎有兩排牙齒,這幫助所有滄龍類既能粉碎菊石古巨龜等海洋動物的堅硬甲殼,也能固定身體黏滑的海洋魚類和水母。牠們生活在白堊紀的最後4000萬年期間(土侖階馬斯垂克階),其化石在北美海道中經常能被找到。

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化石时期:白堊紀 101–66 Ma
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滄龍
科学分类 编辑
界: 动物界 Animalia
门: 脊索动物门 Chordata
纲: 爬行纲 Reptilia
目: 有鳞目 Squamata
演化支 有毒类 Toxicofera
演化支 蠎形类 Pythonomorpha
总科: 沧龙超科 Mosasauroidea
Gervais, 1853

早期沧龙類的外形像的鳄形超目,而晚期的則像鱼龙目,牠們在時間線上和魚龍目海鱷以及另一類掠食者上龙亞目都錯開時間生活。雖然同為中生代的頂級海生爬行動物,魚龍目和海鱷早在白堊紀中期的森諾曼期-土侖期滅絕事件中就已經自行滅絕,而上龙亞目正處於衰弱期,滄龍趁勢崛起成為白堊紀晚期海中霸主。滄龍超科在中生代最後的3000萬年裡在全球水域中急速擴張,以很短的时间完全取代了海洋中上龙亞目的生态位,在浅海淡水地區,滄龍甚至還成功擠壓掉一部份鱷形超目的生態位。滄龍屬海王龍屬以及傾齒龍屬是目前滄龍類中三個最知名、最大型的屬。

滄龍超科的成員經常被誤認為是「海中的恐龍」或者「巨型鱷魚」,但滄龍類其實是和恐龍鱷魚所屬的主龍類完全不同的鱗龍類。所謂鱗龍就是包括現代蜥蜴的一大分類,所有滄龍超科都是從白堊紀中期的蜥蜴——“崖蜥科(Aigialosauridae)”進化而來,故在系統分類学上沧龙是下屬於蜥蜴亞目;在現代動物中,滄龍超科離巨蜥科的關係最近,牠們的舌頭可能也和巨蜥、蛇一樣有著分叉結構。與蛇類不同,滄龍類是蜥蜴的“環境特化”而蛇是“體型特化”。

名稱

Mosa在拉丁語意為“荷蘭默茲河蜥蜴”,因為第一個滄龍類化石——滄龍屬是在1780年於荷兰默茲河流域的馬斯垂克市發現的[1],因此整個滄龍超科以最先發現的滄龍屬命名。

敘述

滄龍類呼吸空氣,而且是強壯的游泳者,在溫暖的陸緣淺海適應良好,在白堊紀晚期相當普遍。一般認為滄龍類是卵胎生動物,但2020年研究顯示滄龍可能為卵生動物,但非海龜返回岸邊產卵,而在大海中直接產卵。[2]

目前已知最小的滄龍類是Carinodens belgicus,身長3到3.5公尺,可能生活於岸邊的淺海,用牠的球根狀牙齒捕抓軟體動物海膽為食。較大的滄龍類較為典型:滄龍屬本身身長可達13~15公尺。

滄龍類的身體形狀類似現代巨蜥,但為了適應游泳,而更為修長、流線性。牠們的四肢骨頭長度縮減,牠們的鰭狀肢由修長指骨間的蹼形成。牠們的尾部寬廣,可提供移動時的力量。牠們的運動方式也許類似現今海鰻海蛇的運動方式。這些動物可能採埋伏,而快速加速方式捕抓獵物,而非獵食方式。

 
三種型態的滄龍類骨骼,從上到下依序為:硬椎龍板踝龍海王龍

海王龍亞科有雙鉸鏈狀的頜部、頭顱骨(類似今日的),上下顎能夠脫臼,將牠們的獵物整個吞下,這種類似蛇的習性能幫助確認滄龍類化石遺骸裡的未咀嚼物質。相比起其他的滄龍類(例如海王龍亞科),滄龍亞科的頭部更強壯,下頷的骨頭間關節緊密,因此滄龍亞科無法像早期滄龍類(例如海王龍)般將獵物整隻吞下。滄龍亞科的牙齒彎曲、銳利、呈圓錐狀,滄龍亞科應是將獵物撕裂後再吞下。滄龍類具有翼骨齒,滄龍亞科的翼骨齒能將食物調整到合適的位置,方便切割獵物肌肉和咬碎其骨骼,方便肢解;海王龍亞科的翼骨齒則能幫助固定獵物,防止其滑出口中,方便大口吞食。在南達科他州發現的一個海王龍化石裡,發現了黃昏鳥、一個硬骨魚、一個鯊魚、以及一個較小的滄龍類(硬椎龍)。曾經在滄龍類的骨頭上發現了銳利的牙齒嵌進骨頭內。不同種類的滄龍擁有各自特化的捕食構造,例如傾齒龍和球齒龍特化出能粉碎菊石和海龜硬殼的牙齒和頷部;磷酸鹽龍英语Phosphorosaurus特化出能在夜晚的深海捕食的巨大眼睛。

許多研究人員基於相同的特徵,例如上頜雙排突出的牙齒、雙鉸鏈狀的頜部、適應縮小的四肢、以及可能的運動方式,認為蛇與滄龍類有相同的祖先。這個理論由愛德華·德林克·科普(Edward Drinker Cope)在1869年提出,他提出「Pythonomorpha」來包含兩者。這個名詞有超過一世紀的時間被人遺忘,直到90年代再度被提起。[3][4]

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