蛇頸龍目(Plesiosauria),希臘文意思是“頸部幼長的蜥蜴”,是中生代爬行動物的一目。牠們首次出現在三疊紀晚期,在侏儸紀特別繁盛,直到白堊紀-第三紀滅絕事件中完全滅絕,牠們的共同特點是利用如同海龜般的四個鰭狀肢游動,游泳速度並不快但卻佔據了海中的中高層生態位。

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化石时期:203.6–66 Ma
三疊紀晚期到白堊紀晚期
Plesiosaur on land.jpg
海因里希·哈爾德畫的蛇頸龍類
絕滅(化石)
科学分类 编辑
界: 动物界 Animalia
门: 脊索动物门 Chordata
纲: 爬行纲 Reptilia
演化支 泛龟类 Pantestudines
总目: 鳍龙总目 Sauropterygia
演化支 始鰭龍類 Eosauropterygia
演化支 皮氏吐龍超科 Pistosauroidea
演化支 皮氏吐龍類 Pistosauria
目: 蛇颈龙目 Plesiosauria
de Blainville, 1835
亞目

蛇頸龍目下兩個巨大的分類:第一個是“蛇頸龍亞目”,即脖子像蛇一樣很長、頭部短小的蛇頸龍,也是大眾想像中的尼斯湖水怪的原型,一般大眾認知範圍內的“蛇頸龍”一詞就是指蛇頸龍亞目,生存時間非常久,橫蓋整個中生代,最後和非鳥恐龍菊石翼龍滄龍一同滅亡;第二個是“上龍亞目”,即短頸、有巨大咬合力的頭部的蛇頸龍,上龍亞目比起蛇頸龍亞目更兇猛,是侏羅紀海洋中的頂級掠食者,但是在白堊紀中晚期就已滅絕,滅絕時間比上述史前動物要早上許多。

描述

 
蛇頸龍類的骨骼,位於斯圖加特

典型的蛇頸龍類有寬廣的身體與短尾巴。牠們祖先的四肢,演化成牠們的兩對大型鰭狀肢。蛇頸龍類從較早的幻龍類演化而來,幻龍類有較類似鱷類的身體;主要的蛇頸龍類可用頭部與頸部尺寸作為區別。蛇頸龍亞目,例如:淺隱龍科薄板龍科蛇頸龍科,有長頸部,可能是生存在淺水的底層動物。上龍亞目,例如:上龍科菱龍科,有短頸部、大而長的頭,可能生存在深海。

所有蛇頸龍類有四個鰭狀肢。牠們可能藉用鰭狀肢的滾動動作與上下動作來推動牠們前進,這在水生動物中是不常見的。尾巴上沒有鰭,尾巴可能是用來協助控制方向。這種方式是對照較早的魚龍類,以及較晚的滄龍類。這種方式可能跟現在企鵝海龜有相似點,牠們也有鰭狀四肢。

蛇頸龍類是那個時代最大型的海生動物之一,最長的蛇頸龍有15米長,最小的物種有2米長。牠們體型比最大型的鱷類還大,目前已知比蛇頸龍類大的海生物種有:鯨鯊身長12米、霍夫曼滄龍身長15米、梅爾維爾鯨身長17.5米、巨齒鯊座頭鯨身長18米、露脊鯨身長20米、薩斯特魚龍抹香鯨身長21米、長鬚鯨身長25米、藍鯨身長超過30米。

在移動時,內鼻孔前側有齶骨溝槽可讓水流過,水從內鼻孔後側流出。當水從鼻管中流過時,嗅覺器官可感應氣味。蛇頸龍類是廣泛成功的物種,地理分佈是世界性的。在歐洲北美南美大洋洲亞洲都有記錄。它們在距今6500萬年前的中生代末期與恐龍一樣全部滅絕。

發現歷史

瑪麗·安寧(1799年-1847年)因為她在英國多塞特郡萊姆里吉斯發現蛇頸龍類化石而著名。她發現第一個蛇頸龍類化石(Plesiosaurus dolichodeirus),並成為屬完模標本。這個地區因為侏儸紀海岸而聞名,現在列為世界遺產

行為

曾經在蛇頸龍類化石的部位置,發現菊石箭石化石。牠們有強壯的嘴部,可能能夠咬穿獵物堅硬的外殼。硬骨魚侏儸紀開始散佈,可能也是牠們的獵物。最近的證據顯示有些蛇頸龍類可能是底層動物。[1]

過去有理論認為較小的蛇頸龍類可能爬上海岸產卵,如同現代海龜,但現在已確定蛇頸龍類直接生下幼年體。

另一個奇特點是牠們的四個鰭狀肢。沒有現代動物擁有這種游泳適應演化。短頸的上龍類(如滑齒龍)可能游泳較快,長頸的蛇頸龍類的體型可能適合機動性,而非速度。曾經在胃部位置發現胃石,但不確定胃石是在充滿肌肉的胃裡協助磨碎食物,還是協助浮力。

分類學

 
皮氏吐龍,一種原始蛇頸龍
 
海霸龍,一種薄板龍類
 
長喙龍,一種雙臼椎龍類

蛇颈龙目 Plesiosauria